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Fossile

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Un fossile (du latin classique : fossilis , littéralement «obtenu en creusant») [1] est tout vestige préservé, impression ou trace d'une chose autrefois vivante d'un âge géologique passé . Les exemples incluent les os , les coquilles , les exosquelettes , les empreintes de pierre d'animaux ou de microbes , les objets conservés dans l' ambre , les cheveux , le bois pétrifié , l' huile , le charbon et les restes d' ADN . La totalité des fossiles est connue sous le nom de registre fossile .

La paléontologie est l'étude des fossiles: leur âge, leur méthode de formation et leur importance évolutive . Les spécimens sont généralement considérés comme des fossiles s'ils ont plus de 10 000 ans. [2] Les fossiles les plus anciens ont environ 3,48  milliards d'  années [3] [4] [5] à 4,1 milliards d'années. [6] [7] L'observation au 19ème siècle que certains fossiles étaient associés à certaines strates de roche a conduit à la reconnaissance d'une échelle de temps géologique et des âges relatifs de différents fossiles. Le développement de la datation radiométriqueLes techniques du début du XXe siècle ont permis aux scientifiques de mesurer quantitativement l' âge absolu des roches et des fossiles qu'elles hébergent.

De nombreux processus mènent à la fossilisation, y compris la perminéralisation , les moulages et les moisissures, la minéralisation authigénique , le remplacement et la recristallisation, l'adpression, la carbonisation et la bioimmuration.

La taille des fossiles varie d'une bactérie d'un micromètre (1 µm) [8] à des dinosaures et des arbres, longs de plusieurs mètres et pesant plusieurs tonnes. Un fossile ne conserve normalement qu'une partie de l'organisme décédé, généralement cette partie qui a été partiellement minéralisée au cours de la vie, comme les os et les dents des vertébrés , ou les exosquelettes chitineux ou calcaires des invertébrés . Les fossiles peuvent également être constitués des marques laissées par l'organisme de son vivant, telles que des traces d'animaux ou des excréments ( coprolites). Ces types de fossiles sont appelés traces de fossiles ou ichnofossiles , par opposition aux fossiles corporels . Certains fossiles sont biochimiques et sont appelés chimio - fossiles ou biosignatures .

Processus de fossilisation

Le processus de fossilisation varie selon le type de tissu et les conditions externes.

Perminéralisation

Bryozoaire perminéralisé du Dévonien du Wisconsin.

La perminéralisation est un processus de fossilisation qui se produit lorsqu'un organisme est enterré. Les espaces vides à l'intérieur d'un organisme (espaces remplis de liquide ou de gaz pendant la vie) se remplissent d' eau souterraine riche en minéraux . Les minéraux précipitent des eaux souterraines, occupant les espaces vides. Ce processus peut se produire dans de très petits espaces, comme à l'intérieur de la paroi cellulaire d'une cellule végétale . La perminéralisation à petite échelle peut produire des fossiles très détaillés. [9] Pour que la perminéralisation se produise, l'organisme doit être recouvert de sédiments peu de temps après la mort, sinon les restes détruits par les charognards ou la décomposition. [dix]Le degré de décomposition des restes lorsqu'ils sont couverts détermine les détails ultérieurs du fossile. Certains fossiles se composent uniquement de restes squelettiques ou de dents; d'autres fossiles contiennent des traces de peau , de plumes ou même de tissus mous. [11] C'est une forme de diagenèse .

Moules et moules

Moisissure externe d'un bivalve de la Formation de Logan , Carbonifère inférieur , Ohio

Dans certains cas, les restes originaux de l'organisme se dissolvent complètement ou sont autrement détruits. Le trou en forme d'organisme restant dans la roche est appelé moule externe . Si ce trou est ensuite rempli d'autres minéraux, il s'agit d'un plâtre . Un endocast , ou moisissure interne , se forme lorsque des sédiments ou des minéraux remplissent la cavité interne d'un organisme, comme l'intérieur d'un bivalve ou d'un escargot ou le creux d'un crâne . [12]

Minéralisation authigénique

Il s'agit d'une forme spéciale de moulage et de formation de moules. Si la chimie est correcte, l'organisme (ou fragment d'organisme) peut agir comme un noyau pour la précipitation de minéraux tels que la sidérite , entraînant la formation d'un nodule autour de lui. Si cela se produit rapidement avant une dégradation significative du tissu organique, des détails morphologiques tridimensionnels très fins peuvent être préservés. Les nodules des lits de fossiles carbonifères de Mazon Creek de l'Illinois, aux États-Unis, sont parmi les exemples les mieux documentés d'une telle minéralisation. [13]

Remplacement et recristallisation

Fossiles silicifiés (remplacés par de la silice) de la formation de Road Canyon (Permien moyen du Texas)
Corail scléractinien recristallisé (aragonite à calcite) du Jurassique du sud d'Israël

Le remplacement se produit lorsque la coquille, l'os ou un autre tissu est remplacé par un autre minéral. Dans certains cas, le remplacement minéral de la coque d'origine se produit si progressivement et à des échelles si fines que les caractéristiques microstructurales sont préservées malgré la perte totale du matériau d'origine. Une coquille est dite recristallisée lorsque les composés squelettiques d'origine sont toujours présents mais sous une forme cristalline différente, allant de l' aragonite à la calcite . [14]

Adpression (compression-impression)

Les fossiles de compression , tels que ceux des fougères fossiles, sont le résultat de la réduction chimique des molécules organiques complexes composant les tissus de l'organisme. Dans ce cas, le fossile est constitué d'un matériau d'origine, bien que dans un état géochimiquement altéré. Ce changement chimique est une expression de la diagenèse . Souvent, ce qui reste est un film carbonéconnu sous le nom de phytoleim, auquel cas le fossile est appelé compression. Souvent, cependant, le phytoleim est perdu et il ne reste qu'une impression de l'organisme dans la roche - une impression fossile. Dans de nombreux cas, cependant, les compressions et les impressions se produisent ensemble. Par exemple, lorsque la roche est cassée, le phytoleim sera souvent attaché à une partie (compression), tandis que la contrepartie ne sera qu'une impression. Pour cette raison, un terme recouvre les deux modes de conservation: l' adpression . [15]

Préservation des tissus mous, des cellules et des molécules

En raison de leur ancienneté, une exception inattendue à l'altération des tissus d'un organisme par réduction chimique des molécules organiques complexes lors de la fossilisation a été la découverte de tissus mous dans les fossiles de dinosaures, y compris les vaisseaux sanguins, et l'isolement de protéines et de preuves de fragments d'ADN. . [16] [17] [18] [19] En 2014, Mary Schweitzer et ses collègues ont signalé la présence de particules de fer ( goethite -aFeO (OH)) associées à des tissus mous récupérés à partir de fossiles de dinosaures. Sur la base de diverses expériences qui ont étudié l'interaction du fer dans l' hémoglobine avec les tissus des vaisseaux sanguins, ils ont proposé que l'hypoxie en solution couplée à la chélation du feraméliore la stabilité et la préservation des tissus mous et fournit la base d'une explication de la préservation imprévue des tissus mous fossiles. [20] Cependant, une étude légèrement plus ancienne basée sur huit taxons allant du Dévonien au Jurassique a révélé que des fibrilles raisonnablement bien préservées qui représentent probablement du collagène étaient préservées dans tous ces fossiles et que la qualité de la conservation dépendait principalement de l'arrangement. des fibres de collagène, avec un emballage étanche favorisant une bonne conservation. [21] Il ne semblait y avoir aucune corrélation entre l'âge géologique et la qualité de la conservation, à l'intérieur de cette période.

Carbonisation et coalification

Les fossiles carbonisés ou carbonisés sont constitués de restes organiques qui ont été réduits principalement en élément chimique carbone. Les fossiles carbonisés sont constitués d'un mince film qui forme une silhouette de l'organisme d'origine, et les restes organiques d'origine étaient généralement des tissus mous. Les fossiles coalifiés se composent principalement de charbon et les restes organiques d'origine étaient généralement de composition ligneuse.

Bioimmuration

Les trous en forme d'étoile ( Catellocaula vallata ) dans ce bryozoaire de l'Ordovicien supérieur représentent un organisme à corps mou préservé par bioimmuration dans le squelette du bryozoaire. [22]

La bioimmuration se produit lorsqu'un organisme squelettique envahit ou subsume autrement un autre organisme, préservant ce dernier, ou une impression de celui-ci, dans le squelette. [23] Habituellement, c'est un organisme squelettique sessile , comme un bryozoaire ou une huître , qui pousse le long d'un substrat , recouvrant d'autres sclérobiontes sessiles . Parfois, l'organisme bioimmuré a un corps mou et est ensuite conservé en relief négatif comme une sorte de moisissure externe. Il existe également des cas où un organisme s'installe au-dessus d'un organisme squelettique vivant qui pousse vers le haut, préservant le colon dans son squelette. La bioimmuration est connue dans les archives fossiles de l' Ordovicien [24]au récent. [23]

Rencontre

Estimation des dates

La paléontologie cherche à cartographier comment la vie a évolué à travers le temps géologique. Un obstacle majeur est la difficulté de déterminer les âges fossiles. Les lits qui conservent des fossiles manquent généralement des éléments radioactifs nécessaires à la datation radiométrique . Cette technique est notre seul moyen de donner aux roches âgées de plus de 50 millions d'années un âge absolu et peut être précise à 0,5% ou mieux. [25] Bien que la datation radiométrique nécessite un travail minutieux en laboratoire, son principe de base est simple: la vitesse de désintégration de divers éléments radioactifssont connus, et ainsi le rapport de l'élément radioactif à ses produits de désintégration montre depuis combien de temps l'élément radioactif a été incorporé dans la roche. Les éléments radioactifs ne sont communs que dans les roches d'origine volcanique, et les seules roches fossiles qui peuvent être datées radiométriquement sont des couches de cendres volcaniques, qui peuvent fournir des terminaisons pour les sédiments intermédiaires. [25]

Stratigraphie

Par conséquent, les paléontologues s'appuient sur la stratigraphie pour dater les fossiles. La stratigraphie est la science qui permet de déchiffrer le «gâteau de couches» qu'est l' enregistrement sédimentaire . [26] Les roches forment normalement des couches relativement horizontales, avec chaque couche plus jeune que celle en dessous. Si un fossile est trouvé entre deux couches dont les âges sont connus, l'âge du fossile se situe entre les deux âges connus. [27] Parce que les séquences rocheuses ne sont pas continues, mais peuvent être interrompues par des failles ou des périodes d' érosion, il est très difficile de faire correspondre des lits rocheux qui ne sont pas directement adjacents. Cependant, des fossiles d'espèces qui ont survécu pendant une période relativement courte peuvent être utilisés pour correspondre à des roches isolées: cette technique est appelée biostratigraphie . Par exemple, le conodonte Eoplacognathus pseudoplanus a une courte portée dans la période de l'Ordovicien moyen. [28] Si les roches d'âge inconnu ont des traces d' E. Pseudoplanus , elles ont un âge moyen-ordovicien. Ces fossiles index doivent être distinctifs, être répartis dans le monde et occuper une courte période pour être utiles. Des résultats trompeurs sont produits si les fossiles d'index ne sont pas correctement datés. [29] La stratigraphie et la biostratigraphie ne peuvent en général fournir qu'une datation relative (A était avant B ), ce qui est souvent suffisant pour étudier l'évolution. Cependant, cela est difficile pendant certaines périodes, en raison des problèmes liés à l'appariement des roches du même âge sur les continents . [29] Les relations d'arbre généalogique aident également à réduire la date d'apparition des lignées. Par exemple, si les fossiles de B ou C datent d'il y a X millions d'années et que «l'arbre généalogique» calculé indique que A était un ancêtre de B et C, alors A doit avoir évolué plus tôt.

Il est également possible d'estimer depuis combien de temps deux clades vivants ont divergé, c'est-à-dire approximativement depuis combien de temps leur dernier ancêtre commun a dû vivre, en supposant que les mutations d' ADN s'accumulent à un rythme constant. Ces " horloges moléculaires ", cependant, sont faillibles et ne fournissent qu'un timing approximatif: par exemple, elles ne sont pas suffisamment précises et fiables pour estimer le moment où les groupes qui figurent dans l' explosion cambrienne ont évolué pour la première fois, [30] et les estimations produites par différentes techniques peut varier par un facteur de deux. [31]

Limites

Certaines des lacunes les plus remarquables dans les archives fossiles (en octobre 2013) montrent une inclinaison vers des organismes avec des parties dures.

Les organismes ne sont que rarement préservés sous forme de fossiles dans le meilleur des cas, et seule une fraction de ces fossiles a été découverte. Ceci est illustré par le fait que le nombre d'espèces connues à travers les archives fossiles est inférieur à 5% du nombre d'espèces vivantes connues, ce qui suggère que le nombre d'espèces connues à travers les fossiles doit être bien inférieur à 1% de toutes les espèces qui ont jamais vécu. [32] En raison des circonstances spécialisées et rares requises pour qu'une structure biologique se fossilise, on peut s'attendre à ce que seul un petit pourcentage de formes de vie soit représenté dans les découvertes et chaque découverte ne représente qu'un instantané du processus d'évolution. La transition elle-même ne peut être illustrée et corroborée que par des fossiles de transition, qui ne démontreront jamais un point à mi-chemin exact.[33]

Les archives fossiles sont fortement biaisées vers les organismes avec des parties dures, laissant la plupart des groupes d' organismes à corps mou avec peu ou pas de rôle. [32] Il regorge de mollusques , de vertébrés , d' échinodermes , de brachiopodes et de quelques groupes d' arthropodes . [34]

Des sites

Lagerstätten

Les sites fossiles bénéficiant d'une préservation exceptionnelle - comprenant parfois des tissus mous préservés - sont connus sous le nom de Lagerstätten - en allemand pour «lieux de stockage». Ces formations peuvent avoir résulté de l'enfouissement de carcasses dans un environnement anoxique avec un minimum de bactéries, ralentissant ainsi la décomposition. Lagerstätten couvre le temps géologique de la période cambrienne à nos jours . Dans le monde entier, certains des meilleurs exemples de fossilisation presque parfaite sont les schistes cambriens Maotianshan et Burgess , les ardoises dévoniennes de Hunsrück , le calcaire jurassique de Solnhofen et le carbonifère. Localités de Mazon Creek .

Stromatolithes

Stromatolites du Protérozoïque inférieur de Bolivie , Amérique du Sud

Stromatolites sont posés accrétion structures formées en eau peu profonde par le piégeage, la liaison et la cimentation de grains sédimentaires par biofilms de micro - organismes , en particulier les cyanobactéries . [35] Les stromatolites fournissent certains des enregistrements fossiles les plus anciens de la vie sur Terre, remontant à plus de 3,5 milliards d'années. [36]

Les stromatolithes étaient beaucoup plus abondantes à l'époque précambrienne. Alors que les restes fossiles archéens plus anciens sont présumés être des colonies de cyanobactéries , les fossiles plus jeunes (c'est-à-dire protérozoïques ) peuvent être des formes primordiales des chlorophytes eucaryotes (c'est-à-dire des algues vertes ). Un genre de stromatolite très commun dans les archives géologiques est Collenia . La première stromatolite d'origine microbienne confirmée remonte à 2,724 milliards d'années. [37]

Une découverte de 2009 fournit des preuves solides de stromatolithes microbiennes remontant à 3,45 milliards d'années. [38] [39]

Les stromatolites sont un constituant majeur des archives fossiles des 3,5 premiers milliards d'années de la vie, avec un pic il y a environ 1,25 milliard d'années. [38] Ils ont par la suite diminué en abondance et en diversité, [40] qui au début du Cambrien était tombé à 20% de leur pic. L'explication la plus largement soutenue est que les constructeurs de stromatolite ont été victimes des pâturages (la révolution du substrat cambrien ), ce qui implique que des organismes suffisamment complexes étaient communs il y a plus d'un milliard d'années. [41] [42] [43]

Le lien entre l'abondance du brouteur et de la stromatolite est bien documenté dans le rayonnement évolutif de l' Ordovicien plus jeune ; L'abondance de stromatolite a également augmenté après que les extinctions de fin de l'Ordovicien et de la fin du Permien ont décimé les animaux marins, retombant à des niveaux antérieurs à mesure que les animaux marins se rétablissaient. [44] Les fluctuations de la population et de la diversité des métazoaires n'ont peut-être pas été le seul facteur de réduction de l'abondance des stromatolites. Des facteurs tels que la chimie de l'environnement peuvent avoir été responsables des changements. [45]

Alors que les cyanobactéries procaryotes elles-mêmes se reproduisent de façon asexuée par division cellulaire, elles ont joué un rôle déterminant dans l'amorce de l'environnement pour le développement évolutif d' organismes eucaryotes plus complexes . On pense que les cyanobactéries (ainsi que les gammaprotéobactéries extrémophiles ) sont en grande partie responsables de l'augmentation de la quantité d' oxygène dans l' atmosphère terrestre primitive grâce à leur photosynthèse continue . Les cyanobactéries utilisent l' eau , le dioxyde de carbone et la lumière du soleil pour créer leur nourriture. Une couche de mucusse forme souvent sur des tapis de cellules cyanobactériennes. Dans les tapis microbiens modernes, les débris de l'habitat environnant peuvent être piégés dans le mucus, qui peut être cimenté par le carbonate de calcium pour former de fines lamelles de calcaire . Ces stratifications peuvent s'accroître au fil du temps, ce qui donne le motif en bandes commun aux stromatolites. La morphologie domale des stromatolites biologiques est le résultat de la croissance verticale nécessaire à l'infiltration continue de la lumière solaire vers les organismes pour la photosynthèse. Les structures de croissance sphériques en couches appelées oncolites sont similaires aux stromatolites et sont également connues d'après les archives fossiles . Thrombolitessont des structures coagulées mal stratifiées ou non stratifiées formées par des cyanobactéries communes dans les archives fossiles et dans les sédiments modernes. [37]

La zone Zebra River Canyon de la plate-forme Kubis dans les montagnes Zaris profondément disséquées du sud - ouest de la Namibie fournit un exemple extrêmement bien exposé des récifs de thrombolite-stromatolite-métazoaire qui se sont développés pendant la période protérozoïque, les stromatolites étant ici mieux développés dans les endroits ascendants sous conditions des vitesses de courant plus élevées et un afflux de sédiments plus important. [46]

Les types

Exemples de fossiles index

Indice

Les fossiles index (également appelés fossiles guides, fossiles indicateurs ou fossiles de zone) sont des fossiles utilisés pour définir et identifier les périodes géologiques (ou stades de la faune). Ils partent du principe que, bien que différents sédiments puissent sembler différents selon les conditions dans lesquelles ils ont été déposés, ils peuvent inclure les restes de la même espèce de fossile. Plus l'intervalle de temps de l'espèce est court, plus les différents sédiments peuvent être corrélés avec précision, et les fossiles des espèces en évolution rapide sont donc particulièrement précieux. Les meilleurs fossiles de l'indice sont communs, faciles à identifier au niveau des espèces et ont une large distribution - sinon, la probabilité de trouver et de reconnaître un des deux sédiments est faible.

Trace

Les traces fossiles se composent principalement de pistes et de terriers, mais comprennent également des coprolites ( excréments fossiles ) et des marques laissées par l'alimentation. [47] [48] Les fossiles de trace sont particulièrement importants parce qu'ils représentent une source de données qui ne se limite pas aux animaux avec des parties dures facilement fossilisées, et ils reflètent des comportements animaux. De nombreuses traces datent de beaucoup plus tôt que le corps des fossiles d'animaux que l'on pense avoir été capables de les fabriquer. [49] Alors que l'attribution exacte des traces de fossiles à leurs fabricants est généralement impossible, les traces peuvent par exemple fournir la première preuve physique de l'apparition d'animaux modérément complexes (comparables aux vers de terre ). [48]

Les coprolites sont classés comme des traces de fossiles par opposition aux fossiles corporels, car ils témoignent du comportement de l'animal (dans ce cas, du régime alimentaire) plutôt que de sa morphologie. Ils ont été décrits pour la première fois par William Buckland en 1829. Auparavant, ils étaient connus sous le nom de « cônes de sapin fossile » et de « pierres de bezoar ». Ils servent un objectif précieux en paléontologie car ils fournissent des preuves directes de la prédation et du régime des organismes éteints. [50] Les coprolites peuvent varier en taille de quelques millimètres à plus de 60 centimètres.

De transition

Un fossile de transition est tout vestige fossilisé d'une forme de vie qui présente des traits communs à la fois à un groupe ancestral et à son groupe descendant dérivé. [51] Ceci est particulièrement important lorsque le groupe descendant est fortement différencié par l'anatomie grossière et le mode de vie du groupe ancestral. En raison du caractère incomplet des archives fossiles, il n'y a généralement aucun moyen de savoir exactement à quel point un fossile de transition est proche du point de divergence. Ces fossiles rappellent que les divisions taxonomiques sont des constructions humaines qui ont été imposées avec le recul sur un continuum de variation.

Microfossiles

Microfossiles environ 1 mm

Microfossile est un terme descriptif appliqué aux plantes et aux animaux fossilisés dont la taille est juste au niveau ou en dessous du niveau auquel le fossile peut être analysé à l'œil nu. Un point de coupure couramment appliqué entre les fossiles «micro» et «macro» est de 1 mm. Les microfossiles peuvent être soit des organismes complets (ou presque complets) en eux-mêmes (tels que les planches marines foraminifères et coccolithophores ), soit des éléments constitutifs (tels que de petites dents ou des spores ) d'animaux ou de plantes plus gros. Les microfossiles sont d'une importance cruciale en tant que réservoir d' informations paléoclimatiques et sont également couramment utilisés par les biostratigraphes pour aider à la corrélation des unités de roche.

Résine

La guêpe Leptofoenus pittfieldae piégée dans l' ambre dominicain , il y a 20 à 16 millions d'années. Il n'est connu que de ce spécimen.

La résine fossile (familièrement appelée ambre ) est un polymère naturel que l'on trouve dans de nombreux types de strates à travers le monde, même dans l' Arctique . La résine fossile la plus ancienne remonte au Trias , bien que la plupart datent du Cénozoïque . On pense que l'excrétion de la résine par certaines plantes est une adaptation évolutive pour la protection contre les insectes et pour sceller les plaies. La résine fossile contient souvent d'autres fossiles appelés inclusions qui ont été capturés par la résine collante. Il s'agit notamment des bactéries, des champignons, d'autres plantes et des animaux. Les inclusions animales sont généralement de petits invertébrés , principalement des arthropodescomme les insectes et les araignées, et très rarement un vertébré comme un petit lézard. La préservation des inclusions peut être exquise, y compris de petits fragments d' ADN .

Dérivé ou retravaillé

Centrum vertébral plésiosaure jurassique érodé trouvé dans les graviers d'éponges de Faringdon du Crétacé inférieur à Faringdon, en Angleterre. Un exemple de fossile remanié .

Un fossile dérivé , retravaillé ou remanié est un fossile trouvé dans la roche qui s'est accumulé beaucoup plus tard que lorsque l'animal ou la plante fossilisée est mort. [52] Les fossiles retravaillés sont créés par l'érosion exhumant (libérant) les fossiles de la formation rocheuse dans laquelle ils ont été initialement déposés et leur redéposition dans un dépôt sédimentaire plus jeune.

Bois

Bois pétrifié . La structure interne de l'arbre et de l'écorce sont maintenues dans le processus de perminéralisation .
Section polie de bois pétrifié montrant des anneaux annuels

Le bois fossile est du bois conservé dans les archives fossiles. Le bois est généralement la partie d'une plante qui est la mieux préservée (et la plus facile à trouver). Le bois fossile peut être pétrifié ou non . Le bois fossile peut être la seule partie de la plante qui a été préservée: [53] par conséquent, ce bois peut recevoir un type spécial de nom botanique . Cela comprendra généralement "xylon" et un terme indiquant son affinité présumée, comme Araucarioxylon (bois d' Araucaria ou d'un genre apparenté), Palmoxylon (bois d'un palmier indéterminé ) ou Castanoxylon (bois d'une chinkapine indéterminée ). [54]

Sous-fossile

Un squelette de dodo subfossile

Le terme sous-fossile peut être utilisé pour désigner des restes, tels que des os, des nids ou des défécations, dont le processus de fossilisation n'est pas complet, soit parce que la durée de vie de l'animal impliqué est trop courte (moins de 10000 ans), soit parce que les conditions dans lesquelles les restes ont été enterrés n'étaient pas optimales pour la fossilisation. Les sous-fossiles se trouvent souvent dans des grottes ou d'autres abris où ils peuvent être conservés pendant des milliers d'années. [55] L'importance principale des restes sous-fossiles par rapport aux restes fossiles est que les premiers contiennent du matériel organique, qui peut être utilisé pour la datation au radiocarbone ou l'extraction et le séquençage d' ADN , de protéines ou d'autres biomolécules. De plus, isotopeles ratios peuvent fournir beaucoup d'informations sur les conditions écologiques dans lesquelles vivaient les animaux disparus. Les sous-fossiles sont utiles pour étudier l'histoire évolutive d'un environnement et peuvent être importants pour les études en paléoclimatologie .

Les sous-fossiles se trouvent souvent dans des environnements de dépôt, tels que les sédiments lacustres, les sédiments océaniques et les sols. Une fois déposés, les intempéries physiques et chimiques peuvent altérer l'état de conservation.

Fossiles chimiques

Les fossiles chimiques, ou chimio-fossiles, sont des produits chimiques présents dans les roches et les combustibles fossiles (pétrole, charbon et gaz naturel) qui fournissent une signature organique à la vie ancienne. Les fossiles moléculaires et les rapports isotopiques représentent deux types de fossiles chimiques. [56] Les plus anciennes traces de vie sur Terre sont des fossiles de ce type, y compris des anomalies d'isotopes de carbone trouvées dans les zircons qui impliquent l'existence de la vie il y a 4,1 milliards d'années. [6] [7]

Astrobiologie

Il a été suggéré que les biomatériaux pourraient être des indicateurs importants de la vie extraterrestre et pourraient donc jouer un rôle important dans la recherche de la vie passée ou présente sur la planète Mars . De plus, on pense que les composants organiques ( biosignatures ) qui sont souvent associés aux biomineraux jouent un rôle crucial dans les réactions pré-biotiques et biotiques . [57]

Le 24 janvier 2014, la NASA a rapporté que les études actuelles menées par les rovers Curiosity et Opportunity sur Mars chercheront désormais des preuves de la vie ancienne, y compris une biosphère basée sur des micro - organismes autotrophes , chimiotrophes et / ou chimiololithoautotrophes , ainsi que de l'eau ancienne, y compris le fluvio -environnements lacustres ( plaines liées à d'anciennes rivières ou lacs ) qui auraient pu être habitables . [58] [59] [60] [61] La recherche de preuves d' habitabilité , la taphonomie (liée aux fossiles ) et le carbone organique sur la planète Mars est désormais un objectif principal de la NASA . [58] [59]

Pseudofossiles

Un exemple de pseudofossile: les dendrites de manganèse sur un plan de litière calcaire de Solnhofen , Allemagne; échelle en mm

Les pseudofossiles sont des motifs visuels dans les roches qui sont produits par des processus géologiques plutôt que par des processus biologiques. Ils peuvent facilement être confondus avec de vrais fossiles. Certains pseudofossiles, tels que les cristaux de dendrites géologiques , sont formés par des fissures naturelles dans la roche qui se remplissent par la percolation de minéraux. D'autres types de pseudofossiles sont le minerai de rein (formes rondes dans le minerai de fer) et les agates de mousse , qui ressemblent à de la mousse ou des feuilles de plantes. Les concrétions , nodules sphériques ou ovoïdes trouvés dans certaines strates sédimentaires, étaient autrefois considérées comme des œufs de dinosaures et sont souvent confondues avec des fossiles.

Histoire de l'étude des fossiles

La collecte de fossiles remonte au moins au début de l'histoire enregistrée. Les fossiles eux-mêmes sont appelés les archives fossiles. Les archives fossiles ont été l'une des premières sources de données sous-jacentes à l'étude de l' évolution et continuent d'être pertinentes pour l' histoire de la vie sur Terre . Les paléontologues examinent les archives fossiles pour comprendre le processus d'évolution et la façon dont certaines espèces ont évolué.

Civilisations anciennes

Les fossiles ont été visibles et communs tout au long de la majeure partie de l'histoire naturelle, et ainsi l'interaction humaine documentée avec eux remonte aussi loin que l'histoire enregistrée, ou plus tôt.

Il existe de nombreux exemples de couteaux en pierre paléolithiques en Europe, avec des échinodermes fossiles placés précisément à la poignée, remontant à Homo heidelbergensis et aux néandertaliens . [62] Ces peuples anciens ont également percé des trous à travers le centre de ces coquilles fossiles rondes, les utilisant apparemment comme perles pour des colliers.

Les anciens Égyptiens ont rassemblé des fossiles d'espèces qui ressemblaient aux os d'espèces modernes qu'ils adoraient. Le dieu Set était associé à l' hippopotame , c'est pourquoi des os fossilisés d'espèces ressemblant à des hippopotames étaient conservés dans les temples de cette divinité. [63] Des coquilles d'oursin fossiles à cinq rayons ont été associées à la divinité Sopdu , l'Étoile du Matin, l'équivalent de Vénus dans la mythologie romaine. [62]

Les crânes cératopsiens sont courants dans le col de la porte Dzungarian en Asie, une région autrefois célèbre pour ses mines d'or, ainsi que pour ses vents infiniment froids. Cela a été attribué aux légendes des griffons et du pays d'Hyperborée

Les fossiles semblent avoir directement contribué à la mythologie de nombreuses civilisations, y compris les anciens Grecs. L'historien grec classique Hérodote a écrit sur une zone près d' Hyperborée où les griffons protégeaient un trésor d'or. Il y avait en effet des mines d'or dans cette région approximative , où les crânes de Protoceratops à bec étaient communs sous forme de fossiles.

Un érudit grec plus tardif , Aristote , a finalement réalisé que les coquillages fossiles des roches étaient similaires à ceux trouvés sur la plage, indiquant que les fossiles étaient autrefois des animaux vivants. Auparavant , il avait expliqué les en termes de vaporeuses exhalaisons , [64] qui persane polymathe Avicenna modifié dans la théorie des pétrifiant fluides ( succus lapidificatus ). La reconnaissance des coquillages fossiles comme originaires de la mer a été construite au 14ème siècle par Albert de Saxe et acceptée sous une forme ou une autre par la plupart des naturalistes au 16ème siècle. [65]

Le naturaliste romain Pline l'Ancien a écrit des « pierres de langue », qu'il appelait glossopétre . C'étaient des dents de requin fossiles, considérées par certaines cultures classiques comme des langues de personnes ou de serpents. [66] Il a également écrit sur les cornes d'Ammon , qui sont des ammonites fossiles , d'où le groupe de poulpes-cousins ​​décortiqués tire finalement son nom moderne. Pline fait également l'une des premières références connues aux crapauds , considérés jusqu'au 18ème siècle comme un remède magique contre le poison provenant des têtes de crapauds, mais qui sont des dents fossiles de lépidotes , un poisson à nageoires rayonnées du Crétacé . [67]

On pense que les tribus des plaines d'Amérique du Nord ont des fossiles similaires, tels que les nombreux fossiles intacts de ptérosaures naturellement exposés dans la région, avec leur propre mythologie du Thunderbird . [68]

Il n'y a pas de lien mythologique direct connu de l'Afrique préhistorique, mais il existe des preuves considérables que des tribus y fouillent et déplacent des fossiles vers des sites cérémoniels, les traitant apparemment avec une certaine révérence. [69]

Au Japon, les dents de requin fossiles étaient associées au mythique tengu , que l'on pense être les griffes acérées comme des rasoirs de la créature, documentées quelque temps après le 8ème siècle après JC. [66]

Dans la Chine médiévale, les os fossiles d'anciens mammifères, y compris Homo erectus, étaient souvent confondus avec des " os de dragon " et utilisés comme médicaments et aphrodisiaques . En outre, certains de ces os fossiles sont collectés comme «art» par des chercheurs, qui ont laissé des scripts sur divers artefacts, indiquant l'heure à laquelle ils ont été ajoutés à une collection. Un bon exemple est le célèbre savant Huang Tingjian de la dynastie des Song du Sud au 11ème siècle, qui a conservé un fossile de coquillage spécifique avec son propre poème gravé dessus. [70] En Occident, les créatures marines fossilisées sur les flancs des montagnes ont été considérées comme la preuve du déluge biblique .

En 1027, l' Avicenne perse expliqua la pierre des fossiles dans Le livre de la guérison :

Si ce qui est dit concernant la pétrification des animaux et des plantes est vrai, la cause de ce (phénomène) est une puissante vertu minéralisante et pétrifiante qui surgit à certains endroits pierreux, ou émane brusquement de la terre lors d'un tremblement de terre et de subventions, et pétrifie tout ce qui vient. en contact avec lui. En fait, la pétrification des corps des plantes et des animaux n'est pas plus extraordinaire que la transformation des eaux. [71]

Du XIIIe siècle à nos jours, les érudits ont souligné que les crânes fossiles de Deinotherium giganteum , trouvés en Crète et en Grèce, auraient pu être interprétés comme étant les crânes des Cyclopes de la mythologie grecque , et sont peut-être à l'origine de ce mythe grec. . [72] [73] Leurs crânes semblent avoir un seul trou pour les yeux à l'avant, tout comme leurs cousins éléphants modernes , bien qu'en fait ce soit en fait l'ouverture pour leur tronc.

Les coquilles fossiles de l' oursin de l' ère du crétacé , Micraster , étaient utilisées à l'époque médiévale comme couronnes de berger pour protéger les maisons et comme pains de fées peints par les boulangers pour porter chance à leur fabrication de pain.

Dans la mythologie nordique , les coquilles d'échinoderme (le bouton rond en cinq parties laissé par un oursin) étaient associées au dieu Thor , non seulement incorporées dans des tonnerres , des représentations du marteau de Thor et des croix en forme de marteau ultérieures lorsque le christianisme a été adopté, mais également gardé dans les maisons pour obtenir la protection de Thor. [62]

Celles-ci sont devenues les couronnes de berger du folklore anglais, utilisées pour la décoration et comme porte-bonheur, placées près de la porte des maisons et des églises. [74] Dans le Suffolk , une espèce différente a été utilisée comme porte-bonheur par les boulangers, qui les appelaient des pains de fées , en les associant aux miches de pain de forme similaire qu'ils faisaient cuire. [75] [76]

Explications modernes anciennes

Des points de vue plus scientifiques sur les fossiles ont émergé à la Renaissance . Léonard de Vinci était d' accord avec le point de vue d'Aristote selon lequel les fossiles étaient les restes de la vie ancienne. [77] Par exemple, da Vinci a remarqué des divergences avec le récit biblique du déluge pour expliquer les origines fossiles:

Si le Déluge avait transporté les coquillages sur des distances de trois et quatre cents milles de la mer, il les aurait transportés mélangés à divers autres objets naturels, tous entassés ensemble; mais même à de telles distances de la mer, nous voyons les huîtres toutes ensemble et aussi les coquillages et les seiches et tous les autres coquillages qui se rassemblent, trouvés tous ensemble morts; et les coquillages solitaires se trouvent séparés les uns des autres, comme nous les voyons tous les jours sur les bords de la mer.

Et nous trouvons des huîtres réunies en très grandes familles, parmi lesquelles certaines peuvent être vues avec leurs coquilles encore réunies, indiquant qu'elles y ont été laissées au bord de la mer et qu'elles vivaient encore lorsque le détroit de Gibraltar a été coupé. Dans les montagnes de Parme et de Plaisance, on peut voir des multitudes de coquillages et de coraux percés de trous encore collés aux rochers ... " [78]

Ichthyosaurus et Plesiosaurus de l'édition tchèque de 1834des Discours de Cuvier sur les révolutions de la surface du globe

En 1666, Nicholas Steno a examiné un requin, et a fait l'association de ses dents avec les «pierres de langue» de l'ancienne mythologie gréco-romaine, concluant que ce n'étaient pas en fait les langues de serpents venimeux, mais les dents de certains depuis longtemps disparus espèce de requin. [66]

Robert Hooke (1635-1703) a inclus des micrographies de fossiles dans son Micrographia et a été parmi les premiers à observer les forams fossiles . Ses observations sur les fossiles, qu'il déclara être les restes pétrifiés de créatures dont certaines n'existaient plus, furent publiées à titre posthume en 1705. [79]

William Smith (1769–1839) , un ingénieur de canal anglais, a observé que des roches d'âges différents (basées sur la loi de superposition ) conservaient différents assemblages de fossiles et que ces assemblages se succédaient dans un ordre régulier et déterminable. Il a observé que les roches de sites éloignés pouvaient être corrélées en fonction des fossiles qu'elles contenaient. Il a appelé cela le principe de la succession faunique . Ce principe est devenu l'un des principaux éléments de preuve de Darwin que l'évolution biologique était réelle.

Georges Cuvier en est venu à croire que la plupart sinon tous les fossiles animaux qu'il a examinés étaient des restes d'espèces éteintes. Cela a conduit Cuvier à devenir un partisan actif de l'école de pensée géologique appelée catastrophisme . Vers la fin de son article de 1796 sur les éléphants vivants et fossiles, il dit:

Tous ces faits, cohérents entre eux, et non contestés par aucun rapport, me semblent prouver l'existence d'un monde antérieur au nôtre, détruit par une sorte de catastrophe. [80]

L'intérêt pour les fossiles et la géologie plus généralement s'est développé au début du XIXe siècle. En Grande-Bretagne, les découvertes de fossiles de Mary Anning , y compris le premier ichtyosaure complet et un squelette complet de plésiosaure , ont suscité un intérêt à la fois public et universitaire. [81]

Linnaeus et Darwin

Les premiers naturalistes ont bien compris les similitudes et les différences des espèces vivantes, ce qui a conduit Linné à développer un système de classification hiérarchique toujours en usage aujourd'hui. Darwin et ses contemporains ont d'abord lié la structure hiérarchique de l'arbre de la vie aux archives fossiles alors très rares. Darwin a décrit avec éloquence un processus de descente avec modification, ou évolution, par lequel les organismes s'adaptent aux pressions environnementales naturelles et changeantes, ou ils périssent.

Lorsque Darwin a écrit sur l'origine des espèces par le biais de la sélection naturelle ou sur la préservation des races favorisées dans la lutte pour la vie , les fossiles d'animaux les plus anciens étaient ceux de la période cambrienne , maintenant connue pour être d'environ 540 millions d'années. Il s'inquiétait de l'absence de fossiles plus anciens en raison des implications sur la validité de ses théories, mais il a exprimé l'espoir que de tels fossiles seraient trouvés, notant que «seule une petite partie du monde est connue avec précision». Darwin a également réfléchi à l'apparition soudaine de nombreux groupes (c.-à-d. Phylums ) dans les plus anciennes strates fossilifères cambriennes connues. [82]

Après Darwin

Depuis l'époque de Darwin, les archives fossiles ont été prolongées entre 2,3 et 3,5 milliards d'années. [83] La plupart de ces fossiles précambriens sont des bactéries microscopiques ou des microfossiles . Cependant, les fossiles macroscopiques sont maintenant connus du Protérozoïque tardif. Le biote d'Ediacara (également appelé biote vendien) datant d'il y a 575 millions d'années constitue collectivement un assemblage richement diversifié d' eucaryotes multicellulaires précoces .

Les archives fossiles et la succession faunique constituent la base de la science de la biostratigraphie ou de la détermination de l'âge des roches à partir de fossiles incrustés. Pendant les 150 premières années de géologie , la biostratigraphie et la superposition ont été les seuls moyens de déterminer l' âge relatif des roches. L' échelle de temps géologique a été développée sur la base des âges relatifs des strates de roches déterminés par les premiers paléontologues et stratigraphes .

Depuis les premières années du XXe siècle, des méthodes de datation absolue , telles que la datation radiométrique (y compris le potassium / argon , l' argon / argon , les séries d'uranium et, pour les fossiles très récents, la datation au radiocarbone ) ont été utilisées pour vérifier les âges relatifs obtenus par fossiles et de fournir des âges absolus pour de nombreux fossiles. La datation radiométrique a montré que les premiers stromatolithes connus ont plus de 3,4 milliards d'années.

Ère moderne

Les archives fossiles sont l'épopée évolutive de la vie qui s'est déroulée sur quatre milliards d'années alors que les conditions environnementales et le potentiel génétique interagissaient conformément à la sélection naturelle.

Le musée virtuel des fossiles [84]

La paléontologie s'est jointe à la biologie évolutive pour partager la tâche interdisciplinaire de décrire l'arbre de vie, qui conduit inévitablement en arrière dans le temps à la vie microscopique précambrienne lorsque la structure et les fonctions cellulaires ont évolué. Le temps profond de la Terre dans le Protérozoïque et plus profond encore dans l'Archéen est seulement «raconté par des fossiles microscopiques et des signaux chimiques subtils». [85] Les biologistes moléculaires, utilisant la phylogénétique , peuvent comparer les acides aminés protéiques ou les nucléotideshomologie de séquence (c.-à-d. similitude) pour évaluer la taxonomie et les distances évolutives entre les organismes, avec une confiance statistique limitée. L'étude des fossiles, en revanche, permet de déterminer plus précisément quand et dans quel organisme une mutation est apparue pour la première fois. La phylogénétique et la paléontologie travaillent ensemble pour clarifier la vision encore sombre de la science sur l'apparence de la vie et son évolution. [86]

Phacopid trilobite Eldredgeops rana crassituberculata . Le genre est nommé d'après Niles Eldredge .
Crinoid columnals ( Isocrinus nicoleti ) du Jurassique moyen Carmel Formation à Mount Carmel Junction, Utah

L'étude de Niles Eldredge sur le genre de trilobite Phacops a soutenu l'hypothèse que les modifications de la disposition des lentilles oculaires du trilobite se sont déroulées par des crises et des démarrages sur des millions d'années au cours du Dévonien . [87] L'interprétation d'Eldredge des archives fossiles de Phacops était que les conséquences des changements de lentille, mais pas le processus d'évolution rapide, étaient fossilisées. Ces données et d'autres ont conduit Stephen Jay Gould et Niles Eldredge à publier leur article fondateur sur l' équilibre ponctué en 1971.

L' analyse tomographique par rayons X au synchrotron des microfossiles embryonnaires bilatéraux du Cambrien précoce a donné de nouvelles perspectives sur l' évolution des métazoaires à ses premiers stades. La technique de tomographie fournit une résolution tridimensionnelle auparavant inatteignable aux limites de la fossilisation. Les fossiles de deux énigmatiques bilaterians, le ver Markuelia et un protostome putatif primitif , Pseudooides , donnent un aperçu du développement embryonnaire de la couche germinale . Ces embryons vieux de 543 millions d'années soutiennent l'émergence de certains aspects du développement des arthropodes plus tôt qu'on ne le pensait à la fin du Protérozoïque. Les embryons préservés deLa Chine et la Sibérie ont subi une phosphatation diagénétique rapide résultant en une préservation exquise, y compris les structures cellulaires. Cette recherche est un exemple notable de la manière dont les connaissances encodées par les archives fossiles continuent de fournir des informations autrement inaccessibles sur l'émergence et le développement de la vie sur Terre. Par exemple, la recherche suggère que Markuelia a une affinité la plus proche pour les vers priapulidés et est adjacente à la ramification évolutive de Priapulida , Nematoda et Arthropoda . [88]

Commerce et collecte

Le commerce des fossiles est la pratique d'achat et de vente de fossiles. Cela se fait souvent illégalement avec des artefacts volés sur des sites de recherche, ce qui coûte chaque année de nombreux spécimens scientifiques importants. [89] Le problème est assez prononcé en Chine, où de nombreux spécimens ont été volés. [90]

La collecte de fossiles (parfois, dans un sens non scientifique, la chasse aux fossiles) est la collection de fossiles à des fins d'étude scientifique, de loisir ou de profit. La collecte de fossiles, telle que pratiquée par les amateurs, est le prédécesseur de la paléontologie moderne et beaucoup collectent encore des fossiles et étudient les fossiles en amateurs. Les professionnels et les amateurs collectent des fossiles pour leur valeur scientifique.

Les fossiles comme médicament

Il s'agit d'un usage médicinal et préventif de certains fossiles. L'utilisation des fossiles comme médicament est en grande partie une question d' effet placebo . Cependant, il a été prouvé que la consommation de certains fossiles aide à lutter contre l'acidité gastrique et l'épuisement des minéraux. L'utilisation de fossiles pour résoudre les problèmes de santé est enracinée dans la médecine traditionnelle et inclut l'utilisation de fossiles comme talismans . Le fossile spécifique à utiliser pour soulager ou guérir une maladie est souvent basé sur sa ressemblance avec les fossiles et les symptômes ou l'organe affecté. [91] L'utilisation d'os de dinosaures comme "os de dragon" a persisté dans la médecine traditionnelle chinoisedans les temps modernes, avec des os de dinosaures du Crétacé moyen utilisés à cette fin dans le comté de Ruyang au début du 21e siècle. [92]

Galerie

Voir également

  • Bioérosion  - Érosion des substrats durs par les organismes vivants
  • Cryptospore
  • Liste des genres de mollusques représentés dans les archives fossiles  - Article de liste Wikipedia
  • Fossile vivant
  • Paléobiologie
  • Paléobotanique
  • La règle de Schultz
  • Dent de requin
  • Effet Signor – Lipps  - Biais d'échantillonnage dans les archives fossiles soulevant des difficultés pour caractériser les extinctions

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Lectures complémentaires

  • «L'effondrement de la falaise du Grand Canyon révèle des empreintes fossiles vieilles de 313 millions d'années» 21 août 2020, CNN
  • "Des indices d'ADN fossile découverts dans le crâne de dinosaure" par Michael Greshko, 3 mars 2020, National Geographic
  • "Fossiles for Kids | Apprenez tout sur la formation des fossiles, les types de fossiles et plus encore!" Vidéo (2:23), 27 janvier 2020, Clarendon Learning
  • Vidéo "Fossil & their formation" (9:55), 15 novembre 2019, Khan Academy
  • «Comment se forment les fossiles de dinosaures? Par Lisa Hendry, Natural History Museum, Londres
  • Vidéo "Fossils 101" (4:27), 22 août 2019, National Geographic
  • "Comment repérer les fossiles cachés à la vue de tous" par Jessica Leigh Hester, 23 février 2018, Atlas Obscura
  • «Il est extrêmement difficile de devenir un fossile» , par Olivia Judson , 30 décembre 2008, The New York Times
  • «Les os ne sont pas les seuls fossiles» , par Olivia Judson , 4 mars 2008, The New York Times

Liens externes

  • Fossiles sur In Our Time à la BBC
  • Le musée virtuel des fossiles à travers le temps et l'évolution
  • Paléoportail, géologie et fossiles des États-Unis
  • The Fossil Record, une liste complète des familles, ordres, classes et phylums trouvés dans les archives fossiles
  • Paléontologie à Curlie
  • Ernest Ingersoll (1920). "Fossiles"  . Encyclopédie Americana .
  • "Fossile"  . Nouvelle encyclopédie internationale . 1905.